Tuesday, December 18, 2007

Does Renewable Mean Really Green?

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Last June, Jesse H. Ausubel, director of the Program for the Human Environment at the Rockefeller University, published a scholarly article in the International Journal of Nuclear Governance, Economy and Ecology entitled “Renewable and Nuclear Heresies.”. According to this article renewables are not green. To reach the scale at which they would contribute importantly to meeting global energy demand, renewable sources of energy, such as wind, water and biomass, cause serious environmental harm. Measuring renewables in watts per square metre that each source could produce smashes these environmental idols. Nuclear energy is green. However, in order to grow, the nuclear industry must extend out of its niche in baseload electric power generation, form alliances with the methane industry to introduce more hydrogen into energy markets, and start making hydrogen itself. Technologies succeed when economies of scale form part of their conditions of evolution. Like computers, to grow larger, the energy system must now shrink in size and cost. Considered in watts per square metre, nuclear has astronomical advantages over its competitors

To fully appreciate the impact of his conclusion, one must first understand Ausubel’s green cred. Ausubel was one of the main organizers of the first UN World Climate Conference in Geneva (1979) so he was an early proponent of getting the global warming issue on scientific and political agendas. Following that, he led the Climate Task of the Resources and Environment Program of the International Institute for Applied Systems Analysis (1979-1981), an East-West think-tank created by the U.S. and USSR academies of sciences.

However, not everyone agree with Ausubel's conclusions. Critics point out that there are some misleading assumptions in Ausubel's analysis. See for instance Fatally Flawed Attack on Renewables by Ausubel. Anyway, perceptions towards energy nuclear are changing. A recent survey of the Massachusetts Institute of Technology, "Public Attitudes Toward Amerca's Energy Options. Insights for Nuclear Energy" says that whereas five years ago, nuclear power was viewed poorly; it now seems to have gained modestly in support and is approaching natural gas in terms of favorability. The figure of US population that wants to increase nuclear power use has risen from 28% in 2002 to 35% in 2007.

The following links address some reactions of the blogosphere to the Ausubel's article:

Renewable energy projects will devour huge amounts of land, warns researcher Ian Sample, The Guardian, July 25, 2007

Study: Renewable Energy Not Green Livescience, Sara Goudarzi, 25 July 2007

Renewable energy wrecks environment, scientist claims World Science, July 24, 2007

Renewable Energy Seen As Harmful To Environment Future Pundit. July 24, 2007

Renewable myths and nuclear eresies Sciencebase, David Bradley, July 24, 2007

Renewable energy wrecks environment, scientist claims Physorg.com, July 24, 2007.

Renewable energy wrecks environment Wind Watch, July 24, 2007.

Renewable Energy Not “Green”? The Daily Galaxy, July 2, 2007

Renewable Energy Wrecks The Environment Scientific Blogging, July 24, 2007
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¿Son las Renovables Verdaderamente Verdes?

El pasado mes de junio, Jesse H. Ausubel, director del Program for the Human Environment de la Rockefeller University, publicó un artículo académico en el International Journal of Nuclear Governance, Economy and Ecology entitled “Renewable and Nuclear Heresies.”. ("Herejías enovables y Nucleares".) Al tenor de este artículo las renovables no son verdes. Para alcanzar un volumen con el que contribuir de forma importante a satisfacer la demanda global de energía, las fuentes renovables de energía, viento, agua y biomasa, causan un serio impacto ambiental. La medición de las renovables en watios producios por metro cuadrado necesarios derrumba estos ídolos medioambientales. La energía nuclear es verde. Empero, para crecer, la industria nuclear debe ampliar su nicho de generación eléctrica de carga base, mediante alianzas con la industria del metano para introducir más hidrógeno en los mercados energéticos, y empezar a producir hidrógeno por sí misma. Las tecnologías tienen éxito cuando las economías de escala forman parte de las condiciones para su evolución. De la misma manera que los ordenadores, para crecer aún más, el sistema energético debe ahora disminuir en tamaño y coste. Considerando la densidad espacial del consumo de energía en watios por metro cuadrado, la nuclear presenta ventajas astronómicas sobre sus competidoras.

Para apreciar la importancia de su conclusión, debemos conocer el credo verde de Ausubel, porque él fue uno de los principales organizadores de la primera Conferencia Mundial del Clima de Naciones Unidas celebrada en Ginebra en 1979, y por consiguiente uno de los primeros en proponer la incorporación a las agendas políticas y científicas el asunto del cambio climático. Después de aquello dirigió el Grupo de Trabajo sobre el Clima del Programa Medioambiental y de Recursos del Insitituto de Análisis de Sistemas Aplicados (1979-1981), un centro de reflexión ("think-tank") Este-Oeste creado por las academias de ciencias de los Estados Unidos y la extinta URSS.

Sin embargo, no todo el mundo está de acuerdo con las conclusiones de Ausubel. Los críticos señalan que su análisis tiene algunos puntos débiles. Ver por ejemplo Fatally Flawed Attack on Renewables by Ausubel. En cualquier caso la percepción que tiene la gente de la energía nuclear está cambiando. Una reciente encuesta del Massachusetts Institute of Technology, "Public Attitudes Toward Amerca's Energy Options. Insights for Nuclear Energy" nos dice que mientras hace cinco años, esta percepción de la energía nuclear era bastante pobre; ahora parece que gana un modesto apoyo que la acerca al gas natural en cuanto a estar a favor de ella. La cifra de la población de los Estados Unidos que quiere aumentar el uso de la energía nuclear ha subido del 28% en 2002 al 35% en 2007.

Los enlaces siguientes llevan a algunas de las reacciones que ha tenido el artículo de Ausubel en España:

El coste ambiental de las energías verdes El Mundo. 27 de Julio de 2007.

Las ventajas de las energías renovables Antonio Ruiz de Elvira. El Mundo, 7 de Agosto de 2007

¿Y si la energía nuclear es verde y las energías renovables no? Madrid i+d, 31 de agosto de 2007
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